Az egykor Indonéziához tartozó, hivatalosan 2002 óta független Kelet-Timor egy ausztrál technológiával működő újrahasznosító telepre vonatkozó szerződés aláírásával és főként kivitelezésével a földkerekség első „műanyag-semleges” országává válhat. A katalitikus hidrotermális erőműben (Cat-HTR) az apró darabkákra vágott műanyaghulladékból új műanyag, kemény viasz és üzemanyagok készülnek.

Hasonló erőművek az ausztráliai Új Dél-Wales állam központi partszakaszán, az Egyesült Királyságban és Kanadában üzemelnek. Többezer tonnányi műanyaghulladék feldolgozásával megoldást jelenthetnek a globális újrahasznosítási válságra. A válságot Kína döntése idézte elő, a távol-keleti ország ugyanis nem engedélyezi feldolgozandó műanyagszemét beszállítását.

Az erőművek egyik legfontosabb adottsága, hogy a tipikusan szemétlerakókba vagy óceánok, folyók mélyére kerülő, „végső stádiumban” lévő műanyagokat is képesek újrahasznosítani. Ezekből a műanyagokból évi 8 millió tonna köt ki a vizekben, sok-sok millió pedig a lerakókban.

Az egyik feltaláló, a Sydney Egyetemen dolgozó Thomas Maschmeyer elmondta, hogy Kelet-Timor a „műanyag-semleges” ötletért ingyen kapja meg a technológiát.

„Úgy működik, mint egy rizsfőző, csak folyamatosan. Magas nyomás és hőmérséklet alá helyezzük az anyagot, amelyek masszív depolimerizációt indítanak el. A víz és a hő úgy funkcionálnak, mint egy olló, a műanyagot pici darabokra vágják szét. Folyékonyak és gáz halmazállapotúak egyaránt lehetnek, attól függ, hogyan szedjük szét őket. Ezt követően hagyományos termékeket, műanyagokat, viaszt, kenőolajakat, oldószereket készítünk belőlük. A koncepció lényege, hogy a műanyagra ne hulladékként, hanem gazdasági értékkel bíró erőforrásként tekintsünk. Ha egyszer tényleg az lesz, másként fogunk gondolkozni róla. A megoldásnak önszabályozónak kell lennie” – magyarázza a kutató.

Maschmeyer szerint technológiájuk megoldást jelent az ausztrál háztartások műanyag-problémájára, és egyben az újrahasznosítási válságra is. Jó hír, hogy egyre többen meg akarják vásárolni.

Demetrio do Amaral de Carvalho, a megállapodást aláíró kelet-timori környezetvédelmi államtitkár elmondta: az erőművet a nonprofit RESPECT állami szervezet fogja működtetni. Iskoláktól és más közösségektől felvásárolják a műanyagot, a belőle készült termékeket pedig a piacon tervezik értékesíteni.

„Nagyon örülünk az együttműködésnek. Egyrészt jelentősen csökkenni fog a műanyaghulladék, és ezzel a tengeri élővilágot érő kár, másrészt Kelet-Timor például szolgálhat a Föld többi országa számára, mert megmutatjuk, hogy a technológiával mi kivitelezhető, és mennyire jó mindez az egész világnak” – magyarázza az államtitkár.

Az erőmű évi 20 ezer tonnányi hulladékot dolgoz majd fel, és potenciálisan kb. 17 ezer tonna szintetikus üzemanyagot állít elő.