Egyre több vállalat akarja robotikával és mesterségesintelligencia-megoldásokkal forradalmasítani a mezőgazdaságot. Első körben azonban be kell bizonyítaniuk, hogy piaci igény is mutatkozik új technológiákkal előállított termékeik iránt.

A vadászat és a halászat után a mezőgazdaság a legrégebbi emberi munkatevékenység. A tavaly októberben első farmját Kaliforniában megnyitó Iron Ox (Vasökör) azonban sok hagyományosan humán munkaerő által elvégzett feladatkört váltana ki robotokkal.

A cég elkezdte termékei piaci árusítását, az organikus készítményekre specializálódott Bianchimi’s Market családi vállalkozás ad helyet nekik.

Az Iron Ox nincs egyedül a munkaintenzív mezőgazdasági tevékenységek automatizálásában. Ők és más vállalatok is elsősorban robotkarokat, hidropóniás tartályokat és önvezető hordárszerkezeteket használnak növénytermesztéshez.

A termést a karok szedik le, míg a hidropónia talaj helyett tápfolyadékokat használó, általában a nagyvárosi gazdálkodásban, az úgynevezett vertikális farmoknál egyre bevettebb módszer.

A „teljes automatizálás” és az „autonóm gépek” kifejezések használata azonban tetszetős túlzás, mert még ezeken a hipermodern farmokon is rengeteg emberi munkára van szükség.

Mindezek ellenére, ígéretes, hogy az Iron Ox termékei, elsősorban saláta és más levelek már beszerezhetők a piacon, és egyben láthatók is a – pontosabb kifejezéssel élve – félig automatizált mezőgazdaság előnyei és hátrányai. Ezeket a növényeket jelentős részben egy Angus nevű robot termesztette. Fejes saláta mellett bazsalikomot, vörös erezetű sóskát kínálnak a vevőknek.

A robotfarmok egyik előnye, hogy kisebbek és közelebb vannak a vásárlókhoz, így a szállítással kevesebb „környezeti lábnyomot” hagynak maguk mögött, és a zöldség is frissebb marad. Az Iron Ox gazdaságtól mindössze másfél kilométert kell megtenni a Bianchini Marketig, ami nagyjából feleakkora út, mint az átlagos szállítási távolság.

Az alacsonyabb szállítási költségekkel mindenki jól jár, és az árak is relatíve alacsonyak maradnak, például négy fej bébisaláta 4,99 dollárba kerül. (Összehasonlításként: a Whole Foods „kézműves” salátájából négy 3,24 dollár, míg a Walmart 4,99-ért egy teljes dobozt kínál.)

Csakhogy az Iron Ox tevékenysége egyelőre korlátozott. Mindössze három zöldségfélét szállítanak, heti egy alkalommal, öt-tíz dobozzal.

A robot gazdálkodás korai szakaszában inkább kiegészítőként funkcionál. A humán munkaerő még olcsóbb, és a mezőgazdaság legtöbb területén embereket alkalmaznak. Az Iron Ox friss organikus zöldségekként kínálja termékeit, amelyek megfizethetőségük ellenére is mindig a magasabb árkategóriába, és nem a mainstreamhez tartoznak.

Azonban ne felejtsük el, hogy ez csak a kezdet. Ha az Iron Ox és az automatizált farm startupok új hullámára a piac pozitívan reagál, és kínálatuk folyamatosan bővül, egy nap ők is fősodorrá válhatnak.