A Sydney Egyetemen tanító Salah Sukkarieh és csoportja 2005 óta fejleszt mezőgazdasági robotokat. Az Ausztrál Földi Robotok Központban végzett kutatásaik eredményeként létrehozták a traktoroknál kisebb gépeket építő Agerris startupot.

A SwagBot robot prototípusai jól szerepeltek a teszteken: legelőkön gyomláltak, a talajt vizsgálták, állatokat figyeltek meg. A munkájukat értékelő és olcsóbb megoldásokat kereső szarvasmarha-tenyésztők be is fektettek a cégbe. A befektetés miatt kifejezetten az élő állatállományhoz is fejlesztenek egy gépet. A prototípusok tevékenységével elégedettek, a technológiát érettnek tartják a kereskedelmi forgalmazásra.

A farmerek gyomokat azonosíthatnak és semmisíthetnek meg a gépekkel, legelőket, fák és növények terméseit monitorozhatják, figyelhetik állataik egészségi állapotát, összeterelhetik őket.

„A SwagBot nagyon nehéz környezetekben, dimbes-dombos terepen, farönkök és kövek között, árkokban is mozgékony. A gyomot képes automatikusan detektálni és befújni. Állatokat külön-külön is felismer, betegségek jeleit is tudja kutatni rajtuk” – magyarázza Sukkarieh.

A robot munkájában fedélzeti szenzorok, például GPS, látás- és lézerérzékelők közreműködnek, navigációs és ütközések elkerülésében segítő adatokat küldenek a beépített számítógépre. A komputer tervező- és irányítóalgoritmusai hiúsítják meg, hogy nekimenjen akadályoknak, illetve biztosítják, hogy megfigyelhesse az állatokat.

A robot drónnal is képes együttműködni. Utóbbi a terepről szolgáltat magasszintű térképészeti adatokat, és a gyomok detektálásában is közreműködik, az információit összegyűjtő SwagBot pedig pontosabban tud tervezni.

Elemmel működik, egy töltés kb. 6 órára elég, az újratöltés a farm napenergia-pontjain történik.

Az Agerris másik robotja, a Digital Farmland növények, fák termését vizsgálja. Alacsony ára miatt kisebb gazdaságok számára is megfizethető. Fedélzeti érzékelőivel és gépitanulás-algoritmusaival modelleket épít egy-egy növényről, segít a növényvédő-, gyomirtó-szerek használatának minimalizálásában, plusz abban is, hogy a termesztők jobban megismerjél növényeik jellegzetességeit.

A környezet jobb menedzselésével, például a gyomok hatékonyabb kezelésével, az állatállomány pontosabb megfigyelésével a farmerek sokat spórolhatnak – állítja Sukkarieh.

A robotok más szempontból szintén hasznosak lehetnek. Az ausztráliai mezőgazdasági munkaerő egyre idősebb, egyre nehezebb a földeken dolgozni, a gépek viszont sokat segíthetnek a napi tevékenységekben.

Következőgenerációs farmereknek is érdekesek lehetnek. A cég egyik programjában iskolákba viszik őket, ahol a gyerekeket kódolásra oktatják, megtanítják nekik, hogyan használjanak robotokat mezőgazdasági környezetekben.

Sukkarieh legújabban a vegyszer nélküli gyomirtást, gyümölcsök robotokkal történő szüretelését tanulmányozza.